• Le latex
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    Le latex

    Le latex peut être utilisé pour fabriquer des matelas et des oreillers.

    La transformation de la matière se fait essentiellement en Asie. Des instituts contrôlent l’origine de la matière et sa certification Latex 100% naturel.

    Le latex est un matériau élastique élaboré à partir du latex naturel de l’hévéa ou synthétisé artificiellement par polymérisation. Il se récolte par saignées sur l’écorce du tronc de l’hévéa. On trouve aussi un latex dans les bananiers et de nombreuses autres plantes, mais seul celui de l’hévéa présente les qualités industrielles voulues. Au moyen d’un couteau spécial, les saigneurs pratiquent une légère entaille en descendant sur la moitié ou le tiers de la circonférence du tronc. La saignée débute en général à environ 1,50m de hauteur, lorsque les arbres ont atteint 50cm de circonférence. À chaque saignée, l’encoche est ravivée en découpant une fine lamelle d’environ 2 mm d’épaisseur, sur toute la profondeur de l’écorce, sans toutefois toucher le cambium (assise génératrice du bois) car cela provoquerait alors des cicatrices.

    Les saignées ont lieu périodiquement. Il existe des systèmes plus ou moins intensifs, allant de la saignée deux jours sur trois à la saignée hebdomadaire, la fréquence la plus courante étant tous les deux jours. Lorsque toute l’écorce du côté exploité (appelé panneau) a été consommée, on passe sur le panneau suivant. Cela a lieu après 6 ans en général. Lorsque toute l’écorce basse a été utilisée, on peut pratiquer la saignée haute, remontante. Cette dernière, bien que délicate, est très productive. Elle se pratique en quarts de spirales et peut durer ainsi au moins 4 ans. Il est alors possible de recommencer la saignée basse sur l’écorce déjà saignée qui se sera entre-temps régénérée. L’arbre peut ainsi produire du latex à partir de l’âge de 5 ans et pendant 30 ans environ. Cependant, dans de nombreuses région et en particulier en Thaïlande, le premier pays producteur, la tendance est au raccourcissement des cycles, avec une exploitation sur moins de 20 ans.

    Le latex, en sortant de l’entaille, coule dans la tasse pendant quelques heures. Puis l’encoche se bouche par coagulation du latex et l’écoulement s’arrête. La récolte peut se faire sous forme liquide (on parle de récolte en latex) si on procède juste après la saignée, ou solide si on laisse le latex coaguler dans la tasse (récolte en coagulum). En cas de récolte sous forme liquide, on peut ajouter un peu d’ammoniac pour empêcher la coagulation précoce. À l’inverse, le processus de transformation post-récolte démarre par l’ajout d’un peu d’acide (formique en général) pour faire coaguler le latex.

    À l’issue de sa période d’exploitation, l’hévéa est abattu pour être replanté. Les progrès de la recherche permettent de procéder à ces replantations avec un matériel végétal beaucoup plus performant.